Los petrodólares

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En este post vamos a explicar cuál es el origen de la expresión ¨petrodólares¨. Para ello, es necesario remontarnos a 1944, cuando se establece el sistema monetario de Bretton Woods (que ya explicamos en este post).

En virtud de este sistema, el dólar norteamericano era la única moneda respaldada por oro mientras que los demás países fijaban el precio de sus monedas por referencia al dólar, comprometiéndose a mantener unos tipos de cambio que no oscilasen, al alza o a la baja, más allá de unos determinados límites. El dólar actuaba por tanto como moneda de reserva de la economía mundial.

La década de los 60

Sin embargo, durante la década de los 60, la carrera espacial, la guerra de Vietnam o los programas sociales de Lyndon Johnson incentivaron el gasto deficitario (aumentando la cantidad de dólares en circulación) a la vez que las economías europeas y japonesa se recuperaban y aumentaban sus exportaciones (reduciendo la proporción relativa de la economía de Estados Unidos sobre el total mundial y, por tanto, la demanda de dólares), de tal forma que llegó a haber más dólares en manos extranjeras que reservas de oro para respaldar dichos dólares.

Esta debilidad del dólar hacía disminuir su valor frente a otras monedas por lo que los bancos centrales de otros países, para cumplir con su compromiso de que los tipos de cambio no superasen determinados límites, tenían que intervenir comprando dólares a cambio de moneda propia (que tenían que emitir, creando inflación). Entre abril y mayo de 1971, el Banco Central de la República Federal de Alemania, el Bundesbank, tuvo que comprar 6.000 millones de dólares mediante la emisión de 22.000 millones de marcos, lo cual disparó la inflación. La República Federal de Alemania, debido a su delicada situación política y la necesidad de contar con la protección de los Estados Unidos (nos encontramos en plena guerra fría con una Alemania dividida) no podía pedirle a Estados Unidos que convirtiese los dólares que había comprado en oro. Ante la necesidad de realizar nuevas compras de dólares, el 6 de mayo de 1971 el ministro de Economía alemán, Karl Schiller, ordenó que el marco alemán fluctuase libremente, abandonando temporalmente el sistema de Bretton Woods.

No obstante, otras naciones, como Suiza o Francia, también tuvieron que intervenir comprando dólares pero, a diferencia de la República Federal de Alemania, estos países sí que solicitaron la conversión de parte de sus reservas de dólares en oro.

El Nixon Shock

Ante la amenaza de agotar sus reservas, el 15 de agosto de 1971, el presidente de Estados Unidos, Richard Nixon declaró de forma unilateral la suspensión ¨temporal¨ de la convertibilidad del dólar en oro bajo el sistema de Bretton Woods a la vez que implementaba otras medidas destinadas a fortalecer el dólar frente a otras divisas y a reducir la inflación (conocido como el Nixon Shock). A pesar de los esfuerzos del Grupo de los 10 (Estados Unidos, Japón, la República Federal de Alemania, Reino Unido, Francia, Italia, Suiza, Canadá, Bélgica y Suecia) y de los acuerdos alcanzados en el Instituto Smithsonian en diciembre de 1971, el sistema de Bretton Woods colapsó definitivamente en 1973.

La guerra de Yom Kippur y el embargo de 1971

Una prueba de la pérdida de hegemonía del dólar que estaba teniendo lugar se produjo cuando en septiembre de 1971 los países que formaban la Organización de Países Exportadores de Petróleo (la OPEP) dejaron de fijar el precio del petróleo en dólares y pasaron a establecerlo en oro.

La situación se agravó el 6 de octubre de ese mismo año cuando Egipto y Siria lanzaron un ataque sorpresa sobre las posiciones israelíes en la península del Sinai y los Altos del Golán el día de la festividad judía de Yom Kippur.

El 12 de octubre, Richard Nixon autorizó la operación Nickel Grass consistente en la entrega de armas a Israel mediante un pasillo aéreo (mientras las URSS enviaba armas a Egipto y Siria).

El 19 de octubre, mientras el Congreso de los Estados Unidos discutía la aprobación de un paquete de 2.200 millones de dólares de ayuda a Israel, los países de la Organización de Países Árabes Exportadores de Petróleo (que agrupaba a los países miembros árabes de la OPEP más Egipto y Siria), comenzando por Libia, seguida de inmediato por Arabia Saudí (que arrastró a los demás), decretaron un embargo petrolífero sobre todos los países que hubiesen apoyado a Israel.

Las consecuencias del embargo se hicieron notar muy pronto: el precio del barril de petróleo paso de 2,90 dólares por barril antes del embargo a 11.65 dólares por barril en enero de 1974. La situación llegó a ser tan tensa que Estados Unidos amenazó con emplear la fuerza para ocupar los pozos petrolíferos si fuese necesario.

El embargo duró hasta el 17 de marzo cuando los países árabes (con excepción de Libia) decretaron el final del embargo.

Petrodólares

Tanto antes, como durante y después del embargo tuvieron lugar numerosas reuniones, al más alto nivel, entre Estados Unidos y Arabia Saudí (estando documentadas muchas reuniones entre Nixon y/o el Secretario de Estado, Henry Kissinger, con el Rey Faisal de Arabia Saudí).

Resulta muy complicado encontrar información al respecto pero tanto una serie de autores como ciertos medios de comunicación defienden la teoría de que, finalmente, Estados Unidos alcanzó un acuerdo con el Rey Faisal en virtud del cual Arabia Saudí vendería petróleo a Estados Unidos, en dólares (y esta es la clave) a cambio de que Estados Unidos le proporcionase defensa y equipo militar. No olvidemos que en ese momento, Arabia Saudí era un estado muy atrasado que se sentía amenazado por ciertos países hostiles tales como Irán, Iraq, Israel o la propia URSS.

Sea como fuere, lo cierto es que a partir de 1974 Arabia Saudí volvió a vender petróleo a cambio de dólares, arrastrando al resto de estados de la OPEP. De este modo, Estados Unidos aseguró que continuaría en vigor la hegemonía del dólar (cuyo papel como moneda de reserva mundial estaba en entredicho desde 1971) garantizando la demanda de dólares por parte de otros países para poder comprar petróleo. Habían nacido los petrodólares.

El reciclado de petrodólares y el embargo de 1978

Además, Estados Unidos recibiría una ventaja adicional derivada de lo que se vino a conocer como ¨el reciclado de petrodólares¨: los países exportadores de petróleo recibían mucho más dólares de los que necesitaban invertir en su propia economía por lo que tenían que colocar el excedente de dólares en algún sitio. Uno de los principales destinos de estos fondos era la adquisición de bonos del Tesoro norteamericano, facilitando por tanto el endeudamiento de los Estados Unidos.

No obstante, el sistema estaba lejos de estabilizarse y una nueva crisis del petróleo tendría lugar como consecuencia de la revolución en Irán contra el Sha en septiembre de 1978 y la posterior guerra entre Irak e Irán. La situación fue tan inestable que Estados Unidos incluso llegó a emitir deuda denominada en marcos alemanes y francos suizos.

Desde entonces este sistema de los petrodólares ha permanecido relativamente estable pero parece comenzar a verse amenazado por la existencia de acuerdos bilaterales entre distintos países (liderados por China) para comerciar entre ellos en divisas distintas del dólar norteamericano.

Por ejemplo, China tiene acuerdos bilaterales con Rusia, Brasil, Australia, Japón, Chile o Irán;  pero hay otros acuerdos entre, por ejemplo, India y Japón o Rusia e Irán. Si queréis saber más del tema os recomiendo ver este video de Mike Maloney (en inglés con subtítulos en español).

¨Un negocio que no hace nada más que dinero es un mal negocio¨. Henry Ford

Petrodolar

Para los que quieran leer más sobre el tema, adjunto una serie de links que pueden resultar de utilidad:

Página web de la Reserva Federal 1, 2 y 3

Página web del Departamento de Historia de los Estados Unidos

Página web del Departamento de Tesorería de los Estados Unidos

Página web del Banco Central de Alemania

Página web de History.com

Reportaje de Bloomberg

Noticias de la BBC, Huffington PostChina Daily o Financial Express.

Artículo de Casey Research

Artículo de Ahead of the Herd

Post de Economicrot