Las funciones del dinero

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En este post vamos a analizar cuáles son las funciones propias del dinero y vamos a ver porqué las distintas monedas fiat como el dólar, el euro o la libra esterlina no son propiamente dinero, sino divisas.

Funciones del dinero

Históricamente el dinero ha cumplido al menos cuatro funciones distintas:

1.- Medio de cambio

La función principal del dinero es servir como medio de cambio, como un objeto que sirva a todo el mundo para realizar transacciones.

Antes de que existiese el dinero (en alguna de sus formas) la única opción para realizar intercambios era el trueque: un pescador que quisiese cereales tenía que buscar a un agricultor que quisiese pescado para poder realizar un trueque.

El trueque es una modalidad de intercambio muy poco eficiente porque requiere que se dé lo que se denomina la ¨coincidencia de deseos¨, es decir, que coincidan dos personas que tengan una cosa que quiera la otra y que la quiera intercambiar.

Así, al desarrollarse el dinero, cualquier persona puede cambiar sus bienes por dinero y, posteriormente, cambiar ese dinero por los objetos que desee, sin que tenga que darse la ¨coincidencia de deseos¨.

Una de los aspectos prácticos que implica esta función es que el objeto que sirva como dinero debe ser transportable, para poder cambiar de manos cada vez que se produzca un intercambio.

2.- Unidad de cuenta

También es importante que el dinero sirva como unidad de cuenta, que sirva para medir cuánto vale cada cosa.

Siguiendo con el ejemplo anterior, para que el pescador y el agricultor pudiesen realizar un intercambio tendrían que ponerse de acuerdo sobre cuánto cereal vale un pescado. Y eso dependería de muchos factores como qué tipo de pescado es, qué tamaño, por qué cereal se intercambia, si el cereal está en grano o molido.

Esta función requiere que el objeto que sirva de dinero debe ser divisible para poder servir como unidad de cuenta tanto en operaciones pequeñas como grandes.

Por lo tanto, el dinero debe proporcionar una medida del valor de las cosas. Esto nos lleva a la siguiente función del dinero.

3.- Medida de valor

Otra función muy importante del dinero es que tenga valor para todas las personas de una sociedad para que, así, las personas estén dispuestas a cambiar algo que poseen por ese dinero.

Este aspecto es subjetivo ya que, lo que es valioso cambia de una persona a otra e incluso de una sociedad a otra.

Como ejemplo, en la isla de Yap, en la Micronesia, las piedras rai (unos discos circulares de piedra caliza) eran considerados dinero ya que no existía piedra caliza en la isla y era necesaria transportarlas desde las islas de Palaos.

El aspecto práctico de esta función es que el objeto que sirva de dinero debe ser relativamente escaso ya que, si es abundante, las personas no le dan valor. Por ejemplo, sería imposible utilizar el aire como dinero, porque es abundante y gratis (aunque al paso que vamos puede que esto cambie en el futuro).

Pero tampoco debe ser tan escaso que no haya suficiente para permitir que la economía funcione.

4.- Reserva de valor

El objeto que sirva de dinero debe conservar su valor a lo largo del tiempo para poder permitir realizar transacciones en el futuro.

Por ejemplo, si se utilizasen productos perecederos como dinero las personas tenderíamos a gastar el dinero lo antes posible, para evitar que se estropease en nuestras manos y perdiésemos su valor.

Esta función requiere por tanto que el objeto que se utilice como dinero debe ser un objeto no perecedero, duradero. Pero además, su producción no puede aumentar bruscamente, de lo contrario, perdería su valor.

Esto es exactamente lo que pasó con las piedras rai cuando el irlandés David O’Keefe utilizó herramientas de hierro para fabricar piedras rai y transportarlas a la isla Yap, inundando la isla de piedras y haciendo que perdiesen su valor.

Nota: Si quieres saber más acerca de esta historia hay una película denominada ¨Su majestad de los mares del Sur¨ en la que Burt Lancaster interpreta a David O’Keefe¨.

Funciones del dinero

¿Qué es dinero y qué no es dinero?

Ya hemos visto que el dinero debe cumplir cuatro funciones: (1) medio de cambio; (2) unidad de cuenta; (3) medida de valor y (4) reserva de valor.

También hemos visto que, para cumplir estas funciones, el objeto que sea dinero debe tener cuatros características: (1) ser transportable; (2) divisible; (3) relativamente escaso y (4) duradero.

Entonces, ¿el dinero es dinero, o no?

Las monedas fiat

Pues bien, la opinión que adelantaba al principio del post es que las monedas fiat no son dinero. ¿Por qué? Pues porque de las cuatro funciones únicamente cumple bien tres: (1) medio de cambio; (2) unidad de cuenta; y (3) medida de valor. Pero no actúa bien como reserva de valor ya que los sistemas fiat están diseñados para generar inflación y, por tanto, perder valor en el largo plazo. Lo explicamos en más detalle aquí.

E, igualmente, de las cuatro características propias del dinero, el dinero fiat no cumple bien la función de ser escaso ya que los bancos centrales imprimen dinero a mansalva (y más va a venir ahora con la crisis del coronavirus).

Por eso, en mi opinión, las monedas fiat no son dinero sino divisas.

Los metales preciosos

En mi opinión los metales preciosos (en particular, el oro y en menor medida la plata) sí que son dinero ya que cumplen perfectamente las cuatro funciones del dinero y las cuatro características propias del dinero.

Ojo, eso no quiere decir que un sistema monetario basado en los metales preciosos no tenga defectos (que los tiene) pero al menos no permite que los bancos centrales manipulen la oferta monetaria en función de lo que estimen oportuno.

¿Y el Bitcoin?

Pues es una cuestión muy interesante. En mi opinión es Bitcoin no es dinero todavía, pero podría llegar a serlo si se solucionan dos problemas.

El Bitcoin cumple claramente las funciones de unidad de cuenta, medida de valor y reserva de valor. Pero no cumple muy bien la función de medio de cambio ya que existe una cierta barrera tecnológica para su adopción. Pase lo que pase, mi madre nunca va a pagar nada con Bitcoins.

En cualquier caso es probable que a medida que se desarrolle la tecnología, el Bitcoin cumpla perfectamente esta función.

Pero hay otro problema adicional y es que el Bitcoin no es un bien relativamente escaso sino absolutamente escaso: habrá 21 millones de Bitcoins en torno a 2032 y no se pueden crear más. Esto puede ser un problema ya que implica que el Bitcoin es deflacionario. Lo explico.

Imagínate que en 2032 el único dinero que existe en el mundo son esos 21 millones de Bitcoins. Sin embargo la economía crece en 2033, en 2034, en 2035… cada vez hay más productos y servicios a la venta pero el mismo dinero en circulación, por lo tanto el precio de cada cosa será cada vez menor. Esto crearía una espiral deflacionaria similar a la que siguió a la crisis de 1929 y no tendría fácil solución.

Pero por supuesto, esto es sólo mi opinión. Me puedo equivocar. ¿Qué opinión tienes tú?

¨El dinero es el barómetro de la virtud de una sociedad¨. Ayn Rand

2 respuestas a «Las funciones del dinero»

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